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ABUELO DE BALANSÁ DESCUBRIÓ EL TANINO

Recomiendan que se contrate gente de valía

 

Descendiente del botánico francés Benjamín Balansá, el Dr. Jacques Balansá, pionero de la cirugía del corazón, que cumple 60 años con la medicina este año, relata retazos de su genealogía familiar. En esta entrevista, continuación de la publicada el domingo, desmitifica, entre otras cosas, al botánico Bonpland, aquel a quien el Dr. Francia capturó y confinó por 10 años en el pueblo misionero de Santa María.

–¿Cómo vinieron a parar los Balansá al Paraguay?

–Al constituirse el gobierno paraguayo después de la Guerra de la Triple Alianza, los paraguayos no tenían ni para comer, ni siquiera el presidente. El país estaba sumido en la más profunda miseria. Se hizo entonces un llamado internacional para que vengan los botánicos o los especialistas de distintas disciplinas para ayudar a levantar el país. Así vino mi abuelo, Benjamín. Fue la única persona que contestó el pedido paraguayo. Quería ayudar y vino por su propia cuenta. Llegó en 1874 de Nueva Caledonia donde estaba haciendo una investigación y permaneció aquí hasta 1878. Clasifico 6.000 plantas en Nueva Caledonia. En el Paraguay clasificó miles de plantas, entre ellas el quebracho, y descubrió que el tanino se extrae del quebracho...

–El tanino era mejor curtidor de pieles de la época...

–Hizo dos cosas por el Paraguay: el quebracho y el descubrimiento del tanino, detrás del que vinieron las grandes empresas. Para mí, la clave de la importancia del tanino es el ferrocarril que se hizo desde Puerto Casado. Por cosas del destino, ese ferrocarril fue clave para la defensa del Chaco. En 24 horas los soldados ya estaban en el frente de combate armados y equipados, desde Puerto Casado hasta Punta Riel (la última parada) en Isla Po’i. Los bolivianos, en cambio, necesitaban un mes para bajar de las montañas. El botánico Benjamín Balansá también hizo el descubrimiento de la esencia de petit grain, sabiendo que cada campesino tenía su planta de apepú. Hizo inscribir su invento en París. Paraguay fue el único país del mundo en exportar la esencia del petit grain durante cincuenta años. Ahora compite con Israel. Así se salvó de la miseria el campesino paraguayo. Además, la plata que se hizo con el petit grain, eso fue obra de Benjamín Balansá. Después se fue a Indochina. Fue el primer explorador en Marruecos donde casi lo asesinaron porque era el único blanco que entro ahí en ese entonces, porque era prohibida por la sharia (la ley musulmana). Estuvo por Persia, Medio Oriente y terminó sus días buscando una planta en Indochina, porque el Gobierno francés lo mandó ahí a hacer plantaciones de caucho.

–¿Qué hizo en Persia (Irán)?

–En Persia estuvo por el tema de la morfina, que se utilizaba para calmar las heridas. Ese fue un trabajo muy importante que hizo para los franceses. Aquí trabajó para el Jardín Botánico y dejó una colección completa para el Estado de plantas que descubrió, entre ellos la planta de piña...

–¿Y su descendencia?

–Benjamín le mandó a su hijo, Ernesto, mi padre, para continuar con la explotación de la esencia de petit grain. Antes de la existencia de petit grain, no había fijador para perfume. Los Balansá consiguieron un contrato con la fábrica Gras de Francia. Toda la esencia se exportaba a Francia. Gras le dio durante la Segunda Guerra Mundial una pensión para que la familia pudiera comer. Se acabó la exportación por obra de Epifanio Méndez Fleitas, que se desempeñaba como presidente del Banco Central. Había decidido suspender el pago en dólares, franco suizo y franco francés. Se tenía que pagar al cambio oficial del guaraní. Ya no valía la pena exportar porque se perdía dinero. Se suspendió la fábrica.

–¿Sus padres?

–Mis padres eran franceses. Mi padre fue voluntario en la Segunda Guerra. Sobrevivieron mi tío que estaba en la Infantería y mi padre que estaba en la Artillería. A mí me molesta muchas veces que en la prensa hablen tanto de (el botánico francés Aimé) Bonpland que más bien conspiró para invadir por segunda vez el Paraguay con el caudillo López de Corrientes, antes que acordarse de Benjamín Balansá que hizo muchos más aportes al Paraguay.

–¿El jardinero de Josefina (esposa de Napoleón Bonaparte) que vino a parar a estas regiones?

–Sí, pero vino a parar al Paraguay porque el doctor Francia lo pescó haciendo contrabando. Sacaba toda la yerba (mate) de Misiones a través de peones y lo vendía como propio en la Argentina. La yerba mate era la única fuente de riqueza que tenía el Paraguay en esa época.

–¿Quién era López?

–Un caudillo correntino con el que se alió el gobierno de Buenos Aires para atacar el Paraguay. Francia pilló el contrabando y mandó un escuadrón de 400 soldados que apresó a Bonpland y lo confinó en Santa María de Fe, en Misiones, por unos 22 años aproximadamente. Aquí le publican como si fuera alguien que ayudó a la Patria. Sin embargo, nadie se acuerda de Balansá. Hace poco leí en su diario cómo lo trataban, como el más famoso de los franceses que vino al Paraguay. Es cierto, vino al Paraguay pero forzado, preso, porque lo encontraron contrabandeando yerba y Francia no le perdonó.

–Era famoso porque fue el jardinero de Josefina...

–Pero ese era todo su currículum. Se hizo invitar por (el alemán) Humboldt. Llegó de Centroamérica. Recaló en Buenos Aires donde se hizo contratar por el Gobierno para venir a hundirle desde Corrientes al Paraguay, y aquí le publican como un héroe nacional. Yo quiero que compare la biografía de Benjamín Balansá y Bonpland.

–Hubo mucha gente instruida de Europa que vino a esta parte del mundo en esa época...

–Y eso es lo que tenemos que hacer en el Paraguay: contratar gente de valía que deje sus huellas. Se acuerda de ese hombre extraordinario como fue el ingeniero Fernando de Lesseps, que construyó el Canal de Suez, o de Eiffel que hizo la torre que lleva su nombre en París, la Estatua de la Libertad del escultor (Auguste) Bartholdi donada por Lesseps a Estados Unidos, una obra de arte gigantesca, obsequiada por Francia. Mire lo que hizo el arquitecto Niemeyer en Brasilia.

–¿A qué se dedica además de ejercer todavía la medicina?

–Un francés que es abogado y que está suscripto a una biblioteca en Francia me pasó unos libros que estoy leyendo y me entusiasma. Hay uno por ejemplo que habla del aplastamiento de las civilizaciones, de los vikingos, de la Isla de Pascua, de todas las civilizaciones que desaparecieron. Todo converge en la destrucción del medio ambiente. Eso me impulsó a escribir a un diputado remarcándole que nosotros no podemos seguir cortando 1.000 hectáreas de bosque por día en el Chaco. Ayer, una señora me trajo un recorte de periódico que anuncia la prohibición de la tala de árboles en la Región Oriental, pero se olvidaron de la Occidental, del Chaco. Es una región donde los árboles tienen 100 años. No es como la Región Oriental donde en 30 años usted tiene un lapacho explotable. En el Chaco se necesita de 100 años para tener un árbol de quebracho explotable, lo mismo el algarrobo, el palo santo.

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